Вже майже дійшов до магазину, залишалося тільки звернути за ріг, як раптом побачив свою дружину, яка спокійнісінько крокувала під руку з незнайомим чоловіком. У той же вечір Ілона зібрала свої речі і пішла. Ніяких скандалів, ніяких пояснень. Просто пішла. Доньку, без всяких розмов вона вирішила залишити з чоловіком

Почалося все з того, що Ілона втратила роботу. Справа була влітку. Восьмирічна донька, Настя, гостювала у бабусі, а чоловік працював. Ілона ж цілими днями не з’являлася вдома – шукала роботу. Вдень шукала. І ввечері теж.

Коли чоловік, Микита, приходив з роботи, а дружини не виявлялося вдома, на його стурбовані дзвінки вона відповідала туманно. Що, мовляв, пізня співбесіда, і вона затримається, але скоро прийде, що зустрічати її не треба, дійде сама, на вулиці ще світло.

Так було кілька разів. Поки одного разу Микита не вирішив після роботи сходити в магазин. Він прийшов додому. Дружини знову не було, їсти було нічого.

Повідкривавши на кухні порожні каструлі, що стояли на плиті, заглянувши в холодильник, де з продуктів був тільки млявий пучок кропу і, відкривши морозилку, в якій теж нічого не було, Микита вирішив сходити в маркет і купити собі на вечерю пельменів.

Тільки він вийшов на вулицю, вже майже дійшов до магазину, залишалося тільки звернути за ріг, як раптом побачив свою дружину, яка спокійнісінько крокувала під руку з незнайомим чоловіком.

У той же вечір Ілона зібрала свої речі і пішла. Ніяких скандалів, ніяких пояснень. Просто пішла. Доньку, без всяких розмов вона вирішила залишити з чоловіком.

Коли Настя повернулася від бабусі, вона ніяк не могла повірити, що мама пішла назовсім. Дівчинка дуже переживала, адже це сталося в її відсутність і звинувачувала в усьому себе. Вона вирішила, що мама і тато сильно посварилися, але якби вона була вдома, то напевно б змогла їх помирити. І все було б як і раніше.

Настя щоночі плакала в подушку. Щоб якось відволікти дочку, Микита відновив давню традицію, коли на ніч дівчинці читали казки. Два роки тому, коли Насті виповнилося шість років, вона заявила, що стала зовсім дорослою, і тому нічого не боїться. І буде тепер одна засинати в своїй кімнаті, в своєму ліжечку, без читання. А тепер колишні страхи повернулися. Вона стала боятися темряви і різних «підліжкових істот».

Після казки, яку читав тато, вона засинала. Але потім, часто прокидалася і тихенько плакала. Вона ніяк не могла зрозуміти, чому мама не приходить і не хоче її бачити.

Ілона просто періодично дзвонила і розмовляла з дівчинкою по телефону. А Насті так багато було потрібно їй розповісти! Але мама стала якоюсь іншою.

Вона слухала дочку без уваги, а потім переривала розмову, посилаючись на термінові справи. Звичайно ж, Настя думала, що можливо, щось не так саме з нею самою, тому мама і стала так до неї ставитися.

Але що не так, вона зрозуміти не могла. Тата своїми питаннями Настя не відволікала. Вона бачила, що йому й самому сумно без мами, але він тримався.

Вони об’їхали всі цікаві місця: два рази були в зоопарку, тому що в перший раз не вдалося побачити жирафа, а Настя дуже хотіла, вони ходили в дельфінарій, де дівчинці пощастило погладити справжнього дельфіна, словом Микита відволікав дочку, як міг, але, звичайно ж, замінити їй матір він був не в силах.

Мало-помалу життя налагодилося. Настя пішла в школу, в другий клас і шкільні турботи змогли відвернути її від сумних переживань.

Минуло два роки. Ілона як і раніше не цікавилася донькою, відбуваючись рідкісними дзвінками. Настя звикла і навіть якось адаптувалася до цього. Але тут інший випадок знову вибив її з колії.

Якось навесні вони з татом у вихідний вирішили прогулятися по міському парку. Гуляли, розмовляли про те, про се і раптом побачили Ілону. Вона спокійнісінько йшла по доріжці і котила перед собою дитячу коляску. Вона пройшла за три метри від них і навіть уваги не звернула на Настю з татом. Дівчинка була вражена.

Прийшовши додому вона довго плакала і все твердила про те, що мама проміняла її на ту дитину. З тих пір вона відмовлялася розмовляти з Ілоною по телефону. А ту, ймовірно, це і не хвилювало, а скоріше навіть порадувало.

Минав час. Настя підростала. Микита навіть не намагався влаштувати своє особисте життя. По-перше, переживши розлучення, він не хотів більше ніяких стосунків, а по-друге, Настя.

Він уявити собі не міг, якщо раптом доведеться їй знову щось подібне пережити. Друзі намагалися звести його то з однією жінкою, то з іншого. Але всякий раз Микита відмовлявся і віджартовувався, посилаючись на те, що у нього вже є єдина і неповторна принцеса – його дочка, і більшого йому не треба.

Через роки…

– Настюша! Ти ж розумниця дівчинка, дивись, яка виросла! Ти ж все розумієш … Допоможи мені. Я пропаду. Якщо я не виплачу ці гроші, то вони знову прийдуть до мене … Дзвонили, вже три рази. Допоможи, дочкоа!

Настя стояла в коридорі, дивилася на Ілону і тримала на руках малюка. Яким чином мати знайшла її адресу, вона не знала. Напевно, тато пошкодував її. Мабуть, прийшла до нього спочатку. А він що?

Простий електрик, чим він їй допоможе? А Настя після школи вступила до інституту на лінгвістичний факультет. Дуже їй мови добре давалися. Там і зустріла свого майбутнього чоловіка, гарного хлопця Леоніда. Він із заможної сім’ї, батько по закордонах мотається, не перестаючи, а мати благодійним фондом керує.

А Настю Леонід полюбив дуже. Привів знайомитися з батьками, а вони не проти виявилися. Дівчина хороша, нічого, мовляв, що з простої сім’ї, зате розумниця і красуня.

«Ми теж не графи», – пожартував тоді батько Леоніда. А потім Настя закінчила інститут з червоним дипломом і майбутній свекор допоміг їй роботу знайти хорошу, прилаштував, у нього зв’язки були, де треба.

Настя з Леонідом одружилися. Гроші хороші заробляють, змогли на квартиру накопичити, та й батьки допомогли, тому незабаром з’їхали вони від них в окреме житло.

Живуть дружно, душа в душу. Настя батька свого не забуває, допомагає йому. Микита так і не одружився більше, живе один. Радіє за Настю, що та розумницею виросла, в хорошу сім’ю потрапила, і чоловік їй такий хороший дістався. Півроку тому у Насті син народився. Так що тепер вона вдома сидить, з малюком.

І ось несподіваний привіт з минулого. Дзвінок у двері. Настя і не очікувала, що побачить за дверима свою матір. Та постаріла сильно, змарніла. Напевно, на вулиці, зустрівши її, Настя б і не впізнала колишню матір. Нічого вона до неї не відчувала. Повна байдужість. Видно всі сльози виплакала в дитинстві, не залишилося більше.

А та їй історію свого життя розповіла. Що, мовляв, дитина у неї та, син, безпутний і невдячний виріс. Школу закінчив, кинув батьків і мотається десь. Живе окремо, орендує квартиру.

Чим займається, вона не знає, а батько його, другий чоловік Ілони, на чарку наступати почав. Не працює, вдома сидить, тільки гроші з неї тягне. А днями якісь мужики приходили до них додому і запитували Ілону, де мовляв, син-то її.

А вона і сама не знає. Тоді вони сказали, що він їм сильно багато грошей винен. А сам зник. Чи не у матері ховається? Ілона сказала, що вони можуть перевіряти скільки завгодно, а сина тут немає, не заходить він до батьків.

А вони терміну дали тиждень. Якщо син не знайдеться або вона сама не розплатиться з ними, то вони прийдуть вже зовсім по-іншому розмовляти. Й Ілоні буде дуже-дуже погано.

– Ось коли ти про дочку-то згадала! – гірко сказала Настя, – Раніше я не потрібна тобі була, ти вирішила нове життя собі влаштувати, без нас з татом! Чим ми тебе не влаштовували? Чому ти викреслила нас зі свого життя? А тепер допомоги просиш. Ти обходилася без нас всі ці роки. А я прекрасно навчилася обходитися без тебе. Правда, не відразу. Але тепер це вже не має ніякого значення. Так що йди. Я нічим не можу тобі допомогти. У нас немає таких грошей, а у свекра я просити не буду, і не умовляй.

Цього вечора, після того, як вона поклала малюка спати, Настя знову плакала в подушку. Вона згадувала свої дитячі образи. Знову вона переживала ті гіркі хвилини, коли матір викинула її, як не потрібну річ. Навіщо вона з’явилася знову? Гроші їй знадобилися …

Леонід, побачивши заплакане обличчя Насті, запитав, що сталося. І вона розповіла йому, що приходила мати.

– Слухай, у нас немає стільки грошей. Навіть при всьому бажанні ми не могли б їй допомогти. Це що ж наробив її син, що заборгував такі гроші?

– Не знаю, – втомлено сказала Настя, – І мені, знаєш, не цікаво.

Гроші віддавати за синівські борги Ілоні не було потрібно. Сина затримала поліція, за велику крадіжку. А він мовчати не став і про дружків своїх розповів, які до Ілони приходили, вони ж теж брали участь. Скоро і тих затримали.

Тепер суд їх чекає. Мати сказала, що дадуть їм напевно багато, тому що крадіжку було скоєно групою осіб, в особливо великих розмірах. Так то. А дізналася Настя ці новини від батька.

Він приходив до неї онука побачити і розповідав, що мати навідувалася до нього, просила допомогти їй адвоката хорошого знайти. Дочка, каже, на поріг мене не пускає, матір забула і ні в гріш не ставить, хоч ти допоможи.

А Микита теж нічим допомогти їй не міг, та й не хотів. Це її вибір був, її нова сім’я. А що так недолуго життя у неї склалося, так в цьому тільки провина самої Ілони. Видно є на білому світі справедливість. Так і сказав, сумно посміхнувшись, Микита Ілоні: «Що посієш, те й пожнеш, мила …»

А Настя за батька рада. Став він зустрічатися з однією гарною жінкою, вдовою. Дуже у них ніжні стосунки складаються, і Настя сподівається, що скоро буде весілля.

Вони з Леонідом навіть придумали їм весільний подарунок – подорож, адже батько так нікуди і не їздив ніколи, все гроші беріг, Настю ростив, старався.