Коли Зіна увійшла в магазин, баби, що стоять в черзі за свіжою рибою, миттєво замовкли, вона відчула, як жарко спалахує обличчя. І тут язиката Ритка видала: – Що, Зінуля, новину чула? Лейтенант твій – з кралею їде

Зіна мовчки встала в чергу за кульгавою Климівною, відвернувши обличчя до прилавка. Перед Климівною стояла язиката Ритка. Побачивши Зіну, вона на хвилину прикусила язик, але з посмішкою, соваючись, почала озиратися вправо-вліво, взад-вперед. Нарешті не витримала. – Що, Зінуля, новину чула? Лейтенант твій – з кралею їде. Ах, Коля-Ніколаша! ..

Зіна знала, що якщо зараз, так, саме зараз, вона знітиться – промовчить або скаже щось невпопад, – вважай, пропала – розмови підуть ще дужче.

– Хм, велика новина, – з дивно веселою, безтурботною посмішкою сказала вона, – мені-то що! Нехай їде хоч з кралею, хоч з африканською макакою! А що йому залишалося робити – загнали в пустелю, де тільки шакали ночами виють, – сам говорив; я, чи що, туди б поїхала; це ще добре, що якась там … не знаючи броду, наважилася.

Баби раптом якось полегшено зітхнули, почали усміхатися, разом заговорили: – Так, листи його йдуть довго, здалеку, знати …

– Воно й правда, бідні ці дружини офіцерів – все життя на валізах сидят…

– Не кажи, у кого яка служба; он Гриша Лідким весь час на одному місці служить – на Півдні.

Зіна закохалася в Колю, коли ще вчилася в дев’ятому класі. Коля тоді був в десятому. Їй подобалися його золотисті кучері, широкі плечі, кам’яні біцепси – на одній руці він дві хвилини міг утримувати двох дівчат; подобалася його незалежність серед однокашників, а більш за все підкорювала її і навіть лякала його начитаність.

Батько Колі, колишній військовий льотчик, викладав в школі географію. Коля, не зраджував своєї мрії, відправив документи до льотного училища, але не для кожного хлопчиська ця мрія здійсненна; легке запаморочення на лікарській комісії підвело Колю, а в наземні війська звичайно ж годен. Довго не роздумуючи, він став курсантом іншого училища.

Зіна і зраділа, і засмутилася … Роки навчання: часті захоплено-романтичні листи, зустрічі, випускний вечір Зіни, потім знову зустріч, лейтенантські погони Колі, остання зоря біля криниці, – і Коля поїхав в частину. Зіна вступила в торговий технікум на заочне. І знову, особливо перший час перебування Колі на новому місці, в дві поштові скриньки опускалися листи часті, ніжні.

І раптом … І раптом листування обірвалося! Причина? Проста і банальна: Коля був запрошений на ювілейний вечір командира; і виявилося, що у Колиного командира є прекрасна дочка Лілічка … В останньому листі Зіні Коля написав вельми і вельми коротко: «Зіно, в житті, виявляється, трапляються непередбачені зміни. Думаю, що пояснення зайві. Листуванню нашому судилося припинитися. Вибач. Коля».

Як було Зіні після цього листа – теж пояснювати зайве … Це вже позаду, попереду – якщо вірити телеграмі – завтра до вечора Коля з дружиною пройдуть повз Зінину хвіртку. А Зіна? .. А Зіна несла в сітці свіжу рибу і дороги під ногами не бачила. Не поголоски боялася, не сліпучої краси суперниці, боялася одного-єдиного – першої, не дай бог несподіваної, зустрічі з ним.

Зіна прийшла додому, допомогла хворій бабусі вийти сісти на лавочку, посиділа з нею кілька хвилин, помовчала, потім запитала у своєї самої вірної подруги і радниці: – Бабуся, ти все знаєш, скажи мені прямо, чи можна розлюбити до байдужості, до презирства людину, яку любиш? І бабуся, на превеликий подив Зіни не стала спокійно і докладно міркувати, як завжди при будь-яких розмовах з нею, а, ні на секунду не замислюючись, відрубала: – Можна, можна.

– Як, бабусю? – Зіна в усі свої величезні очі дивилася на маленьке, худорляве, звичайно ж все в зморшках, улюблене обличчя своєї порадниці.

– Під п’ятою його потримати і … дивитися будеш по-іншому …

– І зараз же змінила розмову.- Ах, Зіночка, я зовсім забула, мати наказувала, щоб ти, як прийдеш, гроші віднесла Михайлу Федорину; він сьогодні на ніч збирається до Білорусі за шифером, на машині, має привезти і нам скількись там листів. Дах треба ремонтувати. Злітай в хвилину, збігай, а то ще запізнимося.

А вона, матір, на ферму поспішила. Зіна, як заворожена, піднялася з лавочки, мовчки увійшла в хату, взяла гроші, приготовані на столі, повернулася і пішла назад, рипнули хвірткою і попрямувала до Михайла Федорина. Про що вона думала, дивлячись перед собою, – бозна … Так її спантеличив несподівана, впевнена відповідь-порада бабусі.

… Вони приїхали якраз на заході. Красиво приїхали – в районі він роздобув «Волгу». Вискочив сам, подав їй руку. Ступила вона на суху сільську землю, поправила платтячко – нічого! Не сказати щоб красуня, але на перший погляд – миловидна дівчинка. І не така вже тоненька, яку очікували. Ось тобі і Коля-Ніколаша! .. Зіна з роботи зайшла до матері на ферму допомогти доїти корів; вона завжди це робила, якщо не поспішала кудись з подружками.

Коли, впоравшись на фермі, Зіна з матір’ю йшли додому, назустріч їм поспішала Любка. Любка-метелик, так її жартівливо, необразливо називали в селі, тому що вона скрізь і в усьому встигала і все знала, словом – всюдисуща.

– Здрастуйте, тьоть Вєра! – бадьоро сказала Любка і дзвінко чмокнула в щоку Зіну.- Зіна, а я бігла за тобою; в клубі сьогодні кіно «Клеопатра», кажуть, там така любов! Така любов! .. Дівчата збираються, підемо? – заторохтіла Любка, підхопивши Зіну під руку, заглядаючи в чорні очі подруги (ох і пекучі ж!).

– Любашко, звичайно, підемо! А може, Васька підвезе нас на машині? Ти не бачила, вдома він? Хлопці теж, напевно, підуть?

– Та ну їх … Бачила я Ваську; вони поїдуть на танці; там, мовляв, студентський загін приїхав працювати. Знаєш, прикотив Колька зі своєю, на «Во-олге» … Такий вже … – Любашка глянула на міцну, здорову фігуру Зіни і зашепотіла їй на вухо: – Баби бачили її … е … так собі …

Вранці Зіна, збираючись на роботу, дуже довго, прискіпливо розглядала себе в дзеркалі; не поспішаючи підводила брови, підфарбовувала вії, але намагалася робити все це так тонко, з такою майстерністю, що на відстані двох метрів макіяж важко не сприйняти як найприродніший … Зіна добре знала, що не дарма в бухгалтерію, де вона працює, на дню по п’ять-шість разів заходить агроном колгоспу, який нещодавно прибув з інституту за направленням.

Чи подобається він їй, вона сама поки не розуміє, але коли він заходить, здається, ніби хтось легенько підштовхує серце – здригається воно …

Тільки на третю добу довелося їй зустрітися з ним. І сталося, як у пісні: «Йшла дівчина по воду …» Тільки Зіна повісила відро і натиснула на важіль колонки, з-за повороту вийшов він. Один йшов. Зіна злегка відпустила важіль, щоб повільніше наповнювалося відро. Що гріха таїти, у неї билося серце і у вухах дзвеніло, але вона в ту мить нібито нічого не відчувала, дивилася на нього, підходив.

– Здрастуй, Зіна, – встиг він сказати, коли вона, тримаючи відро в правій руці, відходила від колонки.

– Здрастуй, Коля-Ніколаша! – з такою пустотливою усмішкою зустріла його Зіна, що сам бог, знаючи її душевний стан, ахнув би.

– Якось ти мене, Зіно, називаєш дивно, – скупувато посміхаючись, сказав Коля.

– Чому дивно? Тебе завжди тут звали і звуть: Коля-Ніколаша, ти не знав хіба?! Він знизав плечима. – Ну, як тобі служиться, з ким тобі дружиться? – все в такій же веселій манері вона його запитала, що якби хто з боку на неї подивився, обов’язково подумав би: «Ось живе красуня – горя не знає!»

– Нічого служиться, – ледь помітно зітхнув Коля, – як то кажуть, служба медом не видається …

– Е-е, погані твої справи, дружок, якщо в медовий місяць медом не здається!

– Так медовий місяць вже позаду …

– Ти що ж, вважаєш, медовий місяць – тільки тридцять днів? Ах, Коля! .. Показав би хоч свою благовірну. Щось ти ховаєш її?

– Чому ховаю. Побачиш …

– Давай-давай показуй. Ну бувай!

І пішла такою ходою, з такою гордо піднятою головою, що у Колі нібито все всередині перевернулося – потемніло в очах. А Зіна закрила хвіртку, тут же поставила на землю відро і опустилася на низенький пеньочок. Благо що вдома не було матері, а бабуся дрімала. Зіна відсидів, уткнувши обличчя в долоні, встала.

– Ну і артистка же я, – сказала вголос, – буде думати, що і насправді його так звали завжди. А, нехай думає … Вона рішуче налаштувала себе на такий лад, як біля колонки, що назавтра і в наступні дні навіть нібито самої повірилося в абсолютну байдужість до минулого. А Коля захандрів, та й міцно. Він всіляко намагався зустрітися з Зіною: то, переодягнувшись в спортивний костюм, проїжджав туди-сюди на велосипеді, то зупинявся з ким-небудь біля колонки і довго розмовляв, скоса поглядаючи на Зінін двір, то кілька разів приходив до бригадира покурити (а живе бригадир по сусідству з Зіною); і все начебто виходило природно …

Якось Зіна принесла лист в поштову скриньку до магазину і мало не ніс до носу зіштовхнулася з нею – піднялася на ганок магазину, відкрила двері, а вони зібралися на вихід … Від несподіванки Зіна оторопіла і відступила – пропустила їх обох. Обличчя Зіни спалахнуло так, що, як жартують сільські хлопці, хоч прикурюй … Вона майже до стогону стиснула губи і переступила поріг магазину – діватися нікуди було. Так, на її щастя, топтався біля прилавка дід Яким і замурзані Маргаритині дітлахи льодяники купували.

Все-таки він зустрівся з Зіною. Знову встиг підійти до колонки, коли вона воду набирала. – Зіно, затримайся на хвилину, поговорити нам треба, – сказав Коля, благально дивлячись їй в очі.

– Поговорити?! Про що? – як і раніше награним тоном з підкресленою нищівно-іронічною посмішкою відповіла вона.- Нема про що, Коля! Правда, хочу тебе запитати: ходиш ти весь час якийсь стерильно тверезий, може, хворієш? Або вона тебе тримає в їжакових рукавицях? .. Мужики наші недобре сміються … – Їй хотілося принизити його будь-якими способами, наговорити всього, що на розум спаде.

– Зіна, нісенітниця якась. Погано вони мене знають, мужики, і все … А поговорити треба, Зіно. Скоро їду і …

– Гаразд, – Зіна так звузила очі, що неважко було зрозуміти – від згоди її добра не чекай. – Гаразд, приходь на кілька хвилин до Зеленого озера. Годині о десятій вечора.

– А ближче де-небудь не можна?

– Що? Ти хочеш, щоб я з тобою розмовляла на очах у всіх? Пройшла та пора.

– Добре.

Час, що залишився до побачення Зіна жила в дивному страху. Вона не знала, що скаже він; не знала, що відповість сама, як вчинить, що зажадає від нього; і чи потрібно це все …

… Він уже був на місці. У широко розстебнутій білій сорочці ходив взад-вперед. Зіна підійшла і зупинилася в двох-трьох метрах від нього. Вона відразу зрозуміла – перебрав він, і чимало …

– Зіна, – почав говорити повільно, – я … я зробив страшну, так, страшну помилку в житті … Прости … Я тільки тебе лю …

– Замовкни! – не тямлячи себе, Зіна крикнула, як вдарила кнутом. – Як ти-и! .. Як міг! .. Тепер прийшов вибачення просити?! Проси! Ставай на коліна! Коля не очікував такої розмови, стояв приголомшений. І раптом, нібито схаменувся, зробив нетвердий крок до Зіни, другий, похитнувся, хотів ще зробити крок, але почав невміло, некрасиво падати на коліна.

– Ні! Ні! Ні! Коля! Ні! – Зіну трясло; вона кинулася в бік і побігла додому. Бігла так, ніби за нею гналася блискавка. Бігла і шепотіла одне і те ж: ні, ні, ні, нехай залишається яким був, яким знала.

Фото ілюстративне спеціально для Особлива